EL ESTUDIO OPERATIVO DE LA PSICOLOGA 
UNA APROXIMACIN MATEMTICA

EL ESTUDIO OPERATIVO DE LA PSICOLOG?A UNA APROXIMACI?N MATEM?TICA

Josep Maria Franquet i Bernis

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2. Breve recorrido histrico sobre los inicios de la psicologa aplicada

Siguiendo el excelente trabajo de E. Cerd, veamos que el nacimiento y desarrollo de la psicologa aplicada se hallan estrechamente ligados al desarrollo de la psicologa experimental y al de la psicologa diferencial. De hecho, la psicologa aplicada an no es centenaria, puesto que sus antecedentes ms remotos pueden fijarse en 1840, ao en el que se publican los trabajos de Weber sobre las relaciones entre los estmulos y las sensaciones. Fechner, sucesor inmediato de Weber, fue quien primero se plante el tema de si las ciencias objetivas podran aportar a los problemas del conocimiento del hombre un enfoque verdaderamente til.

Fechner , partiendo de esta nueva orientacin, lleg a establecer una serie de leyes matemticas relacionando la intensidad de los estmulos con las respuestas sensoriales, con lo que el problema derivado de la necesidad de obtener mensuraciones del comportamiento humano pasa a constituir el ncleo fundamental de los mtodos de la psicologa experimental. A ellas nos hemos referido en otros apartados de nuestro trabajo.

En 1879, Wundt mont en Leipzig el primer laboratorio de psicologa experimental, sosteniendo que el estudio de ciertos procesos fisiolgicos asequibles a la mensuracin deban hacerse emparejados con el estudio de los procesos mentales que les acompaaban. Wundt establece as un puente entre la psicologa introspectiva y la psicofisiologa, realizando experiencias encaminadas a averiguar las formas en que tienen lugar los procesos de las sensaciones y las percepciones, y sobre las modalidades de relacin entre las palabras y las ideas. Comenz a medir los tiempos de reaccin en pruebas de complejidad variable, donde intentaba identificar los componentes psquicos internos y tambin descubrir las leyes que regan la dinmica de la psique. Wundt y sus ideas de la psicologa dominaron en el mbito acadmico, hasta los inicios del 1900, cuando los mtodos introspectivos, y el concepto de estudiar la psique de manera cientfica, fueron hechos a un lado por ser incapaces de aclarar fenmenos como el del pensamiento sin imgenes. La psicologa experimental recibe, de tal suerte, un vigoroso impulso a travs de la obra de Wilhelm Wundt.

En esta poca comenzamos a ver maneras diferentes del pensamiento con el alemn Hermann Ebbinghaus quien dirigi una monumental investigacin sobre la memoria que implicaba el aprendizaje de largas series de slabas sin sentido, lo cual sent un precedente para las generaciones futuras de psiclogos especializados en el aprendizaje. Sin embargo, se comenzaron a hacer experimentos de laboratorio con animales, para intentar dotar a la psicologa de un rigor cientfico.

Su ms grande continuador fue J. McK. Cattell , profesor de la Universidad de Pensilvania, que estudi de modo particular los mecanismos de la atencin y de la asociacin de palabras. Fue quien invent el taquistoscopio y quien estudi asimismo las asociaciones de palabras, preparando tablas de frecuencia para todas las respuestas dadas. Es tambin Cattell quien por primera vez, en 1890, usa el trmino test mental y asimismo a quien se deben los primeros trabajos cientficos sobre las diferencias individuales que, como es sabido, se pusieron de manifiesto, por primera vez, no precisamente en el campo de la psicologa, sino en el mucho ms antiguo de la astronoma.

En el ao 1869, Francis Galton, uno de los ms eminentes discpulos de Darwin, publica Hereditary Genius , en el que, mediante la aplicacin del mtodo de las historias familiares, intent demostrar que la inteligencia se transmite por va hereditaria, como ya hemos tenido ocasin de comentar. En conexin con estos estudios de la herencia humana, Galton, adquiriendo plena conciencia de que para describir los grados de semejanza entre los individuos era necesario establecer algunos mtodos mensurativos, concibe varios tests e instrumentos de medida y, en 1882, inaugura su famoso laboratorio antropomtrico en el South Kensington Museum de Londres, en el que someta a los individuos a pruebas de discriminacin sensorial, y capacidades motrices y a otras mensuraciones de procesos elementales. Galton fue asimismo uno de los primeros en crear procedimientos matemticos sencillos para aplicarlos a los resultados de sus trabajos experimentales. Fueron sus ms importantes contribuciones la de la curva de distribucin normal que lleva su nombre y los trabajos que dedic al estudio de las correlaciones.

En abril de 1904 el psiclogo ingls Charles Spearman publica en el Americal Journal of Psychology un trabajo, ya clsico en la historia de la psicologa, titulado La inteligencia general, determinada y medida objetivamente, en el que, aplicando el mtodo del coeficiente de correlacin de Karl Pearson, estudia los factores comunes a varias pruebas, sentando as las bases del anlisis factorial, al que nos referiremos con mayor extensin en el captulo 9 del presente libro, mtodo con el que posteriormente haran nuevas aportaciones a la psicologa figuras de la talla de C. Burt, L. L. Thurstone o R. B. Cattell.

Al mismo tiempo, en 1905 aparecen en Francia los trabajos de Binet y Simon sobre el estudio experimental de la inteligencia que deban de abocar a la elaboracin de los primeros tests de desarrollo. Y un ao ms tarde, con los estudios de J. M. Lahy sobre las aptitudes para el aprendizaje de la mecanografa, nacen los primeros tests de aptitudes.

Es tambin en esta poca cuando comienzan las experiencias sobre procesos de adquisicin y de aprendizaje, y cuando Frank B. Gilbreth , transfirindolos al sector del trabajo industrial, emprende en 1911 el estudio sistemtico de los movimientos, siguiendo los trabajos que al respecto haba previamente desarrollado F. W. Taylor. Este ingeniero mecnico y economista estadounidense fue el promotor de la organizacin cientfica del trabajo, habiendo efectuado sus primeras observaciones en la industria del acero, a las que siguieron una serie de estudios analticos sobre tiempos de ejecucin y remuneracin del trabajo.

Tambin en 1911, Mnsterberg , profesor de la Universidad de Harvard, da un impulso importante a las aplicaciones de la psicologa a la esfera del trabajo y define la psicotecnia como la ciencia de la aplicacin prctica de la psicologa. Thorndike , a la vez, traslada al campo de la pedagoga ciertos descubrimientos que l haba hecho en el estudio de la conducta de ciertos animales, elaborando as sus tres leyes del aprendizaje: ley del ejercitamiento, ley de la conexin asociativa y ley del efecto. Se comprueba entonces que la relacin estmulo respuesta tiene lugar a diferentes niveles del sistema nervioso.

Segn E. Cerd, es, sin embargo, al filsofo ruso Pavlov a quien corresponde el mrito de haber reconocido la intervencin del cerebro en la ejecucin de ciertos comportamientos necesarios para la conservacin de la vida. Esta actividad nerviosa superior se ejerce tambin sobre el modelo de los actos reflejos, a los cuales dio Pavlov el nombre de reflejos condicionados. Esta nueva concepcin abri el camino a gran nmero de investigaciones en el campo de la psico-biologa.

Puede verse, a travs de los hechos hasta aqu expuestos, que los psiclogos que haban permanecido durante siglos interesados exclusivamente en los datos que les suministraba la introspeccin, fueron abandonando progresivamente esta actitud, cambiando desde la perspectiva filosfica en cuya atmsfera quedan todava psiclogos que se empean en seguir intelectualmente viviendo a la perspectiva objetiva y experimental.

Y si bien es cierto que en su vertiente constructiva la psicologa aplicada ha abordado el estudio del psiquismo generalmente mediante los procesos de anlisis y mtodos de comparacin que le han brindado la psicologa experimental y la psicologa diferencial, con la finalidad de registrar y controlar las manifestaciones y el determinismo de los fenmenos psquicos, en cambio, en su faceta aplicada propiamente dicha hemos de considerarla como una actividad cientfica orientada al estudio de un individuo (sistema individual) o un grupo (sistema colectivo) en particular abstrayendo de ellos unos resultados sintticos e individuales en consonancia con la unidad fundamental que constituye cada individuo o cada grupo.

Con posterioridad, la importancia y la relevancia adquirida en nuestros das por la Psicologa experimental queda fuera de toda duda. De hecho, es en este campo o rama de la Psicologa en el que creemos que las propuestas contenidas en nuestro libro pueden revestir mayor inters y utilidad.