EL ESTUDIO OPERATIVO DE LA PSICOLOGA 
UNA APROXIMACIN MATEMTICA

EL ESTUDIO OPERATIVO DE LA PSICOLOG?A UNA APROXIMACI?N MATEM?TICA

Josep Maria Franquet i Bernis

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CAPTULO 3. La Psicologa como Sistema

1. Introduccin

Siguiendo el excelente trabajo de Mariano Yela titulado Teora general de sistemas y Psicologa (vase Teora general de sistemas. Revista de la Universidad Complutense de Madrid. Vol. XXIII, n: 89, Enero-Marzo 1974), citado en la bibliografa, veamos que los psiclogos han estudiado los sistemas desde diversos puntos de vista. Algunos han tratado de analizar empricamente los factores que intervienen en la plasmacin de decisiones en casos relativamente simples en las que las variables son controlables. Otros han examinado los efectos sobre el funcionamiento de pequeos grupos de diferentes esquemas de comunicacin, de variables psicolgicas, del ambiente social, con la idea de que tal estudio de pequeos grupos pueda sugerir mtodos de estudio de sistemas ms complejos.

A menudo se presentan entre dos psiclogos divergencias en lo que se refiere a la metodologa del examen de sistemas desde su punto de vista. Muchos prefieren sacrificar rigor y precisin en aras de la profundidad, considerando tales aspectos como las motivaciones inconscientes, las modas colectivas que operan en lo profundo del espritu de una sociedad, etc. Otros, en cambio, ante la imposibilidad de obtener datos cuantitativos precisos en ciertas reas, prefieren dedicarse a otras de cuantificacin ms sencilla y de contrastar en ellas hiptesis que se espera puedan conducir a resultados vlidos en otras zonas ms profundas.

La Teora General de Sistemas (TGS) ofrece perspectivas e instrumentos conceptuales que permiten abordar numerosos fenmenos psicolgicos de forma ms fiel, comprensiva y fecunda y, a veces, ms rigurosa, de lo que era usual en la psicologa anterior. Es difcil, sin embargo, aquilatar su influjo en la psicologa contempornea; creemos que, al menos de modo directo, ha sido ms bien escaso. Ninguna de las grandes corrientes de la psicologa terica se basa en la TGS ni ha utilizado explcitamente sus principios. La razn reside, tal vez, en que no ha habido tiempo para ello ni el ambiente tampoco ha sido propicio. Las ideas organicistas tuvieron en su momento, en los primeros decenios de nuestro siglo, un eco importante en la psicologa alemana, sensibilizada a favor de los conceptos holistas por la reaccin general que, contra el asociacionismo mecanicista, promovieron la Denkpsychologie, la psicologa fenomenolgica y comprensiva, la escuela de las cualidades formales y, sobre todo, la psicologa de la Forma, cuyo concepto central -la Gestalt- es justamente un sistema unitario irreductible a la suma de sus componentes. La naciente psicologa gentica y evolutiva -Werner, Piaget , Bhler - inici, asimismo, una trayectoria conceptualmente similar.

Pero el desarrollo de estas ideas qued en buena parte interrumpido en Europa con los sucesos previos a la Segunda Guerra Mundial. Sus principales representantes, incluido el propio Ludwig von Bertalanffy , emigraron a Norteamrica. La psicologa cientfica adquiri un sesgo norteamericano, caractersticamente conductista y hostil al movimiento que estudiamos.

A propsito de este ltimo investigador, veamos que fue pionero en la concepcin "organicista" de la biologa, concepcin que trascendi la dicotoma "mecanicista vs. vitalista" en la explicacin de la vida, a travs de la consideracin del organismo como un sistema abierto, dotado de propiedades especficas capaces de ser investigadas por la ciencia. La concepcin conjunta entre los conceptos de niveles de organizacin y del activo como opuesto al organismo pasivo (o reactivo), constituy una declaracin temprana de una teora holstica de la vida y la naturaleza. Este concepto encontr resistencia general en los bilogos experimentales que pretendan explicar los procesos de la vida mediante la investigacin fsica y qumica de las leyes a niveles subcelulares. El tema resurgi en los aos sesenta en los debates sobre si la vida fue finalmente explicada en los trminos de las propiedades del ADN y de las leyes de la biofsica y bioqumica.

Aunque tom parte activa en los debates sobre reduccionismo, su concepcin organicista fue ampliamente ignorada. El concepto organicista de la vida elaborado por Bertalanffy dentro de una Teora General de la Biologa, ms tarde lleg a ser el fundamento para la Teora General de los Sistemas. El desarrollo fue lgico: la concepcin organicista se refiri al organismo como un sistema organizado y definido por leyes fundamentales de sistemas biolgicos a todos los niveles de organizacin. La tarea fue tomada por Bertalanffy quien, interesado en las amplias implicaciones de su concepcin, fue ms all de la biologa para considerar la psicologa y los niveles de organizacin sociales e histricos.

Concibi una teora general capaz de elaborar principios y modelos que fueran aplicables a todos los sistemas, cualquiera sea la naturaleza de sus partes y el nivel de organizacin. Bosquej el armazn para tal teora en un seminario de Charles Morris en la Universidad de Chicago en 1937 y ms tarde en lecturas en Viena. La publicacin del manuscrito en el cual la teora fuera descrita por primera vez, fue impedida por la agitacin general al final de la Segunda Guerra Mundial. Von Bertalanffy primero public un "paper" sobre la misma titulado "Zu einer allgemeinen Systemlehre" en 1949, seguido al ao siguiente por la "Teora de los sistemas abiertos en Fsica y Biologa" y un "Bosquejo de la Teora General de Sistemas". La formulacin clsica de los principios, alcances y objetivos de la teora fueron dados en "La Teora General de Sistemas" y desarrollados con gran detalle en 1969 en el libro del mismo ttulo. Von Bertalanffy utiliz estos principios para explorar y explicar temas cientficos y filosficos, incluyendo una concepcin humanista de la naturaleza humana, opuesta a la concepcin mecanicista y robtica.

Segn M. Yela, la TGS slo empieza a difundirse en los ambientes psicolgicos a partir de la segunda mitad del siglo XX. Crecen entonces las alusiones y las citas, se escriben ensayos y se aprovechan sus conceptos, se emprenden algunas investigaciones empricas y se formalizan modelos inspirados en sus principios o en otros similares y, finalmente, se provoca un cambio fundamental en la psicologa aplicada. Con todo, el influjo sigue siendo ms bien incipiente e indirecto en el campo de la psicologa. Los principios y problemas de la TGS son ms bien programticos, descriptivos y heursticos. Abren vas de extraordinario inters, pero no suelen ofrecer nuevos mtodos precisos. Es ms fcil utilizar cualitativamente sus conceptos que fundamentar en ellos estudios experimentales. Y eso es, en buena parte, lo que se hace. Para alcanzar una mayor precisin se requiere una formalizacin matemtica y una cuantificacin de las variables no siempre fcil de conseguir en psicologa. Ms hacedero resulta el empeo en las cuestiones tecnolgicas de la psicologa industrial y de la ingeniera humana o en la elaboracin de micromodelos para el estudio de tal o cual campo limitado, y, efectivamente, son stos los modos concretos segn los cuales la TGS est ejerciendo su influjo ms sealado y profundo en la psicologa.

En el campo de la psicologa general, la TGS ha influido ms bien indirectamente, como una corriente del pensamiento contemporneo que ha contribuido a formar una actitud, junto a otras varias tendencias parcialmente convergentes: la ciberntica, las teoras de la informacin, la decisin, el riesgo y los juegos, la psicometra multidimensional, la psicotemtica enfocada cada vez ms al anlisis de mltiples variables interdependientes, el empleo en psicologa de modelos matemticos no mtricos, como los topolgicos, etc. En el mismo sentido sistemtico han ejercido su influjo numerosas corrientes funcionalistas, estructuralistas, generativas y personalistas, de importancia creciente durante los ltimos decenios en psicologa y en las ciencias humanas.

Como resultado de todo ello existe en la psicologa actual, segn M. Yela, una tendencia, no unnime ni generalizada, pero patente y progresiva, a superar el esquema estmulo - reaccin, realmente difcil de mantener frente a las crticas, las nuevas observaciones empricas y los abundantes resultados experimentales procedentes de la psicologa de la personalidad, la psicologa social, la psicologa cognoscitiva, el psicoanlisis estructural, la psicolingstica, la teora psicogentica de la inteligencia e incluso las teoras de la motivacin y del aprendizaje del neobehaviorismo y de las nuevas corrientes interpersonales, sociales y culturales del psicoanlisis.

Como queda dicho, el influjo ms decisivo de la TGS acontece en la psicologa aplicada y, especialmente, en la psicologa industrial y del trabajo. En este campo, la bibliografa directamente inspirada en la TGS es muy copiosa. Baste sealar que son cada vez ms numerosos los textos e investigaciones que aparecen bajo el ttulo de Psicologa de las Organizaciones y, ms explcitamente, Psicologa de los Sistemas.

M. Yela se extiende ligeramente tambin sobre los modelos parciales que han aparecido en psicologa bajo el influjo de la actitud general antes mencionada. Son, dice, muy numerosos. Entre los ms formalizados figuran la psicofsica de la deteccin de seales, los modelos perceptivos y psicolingsticos basados en la teora de la informacin y en principios estructurales, los modelos cibernticos para el estudio de varios aspectos de la memoria, del aprendizaje y de la motivacin, los usados en investigaciones sobre inteligencia simulada y artificial mediante computadores electrnicos, la teora del comportamiento como conjunto de estructuras y planes, la teora psicogentica de la inteligencia, el anlisis factorial de las interdependencias multivariables, etc.

Como ejemplo de estos modelos, y enlazando con los conceptos expuestos en el captulo anterior, resumiremos sumariamente algunos de ellos.

La psicofsica clsica sola limitarse a estudiar funciones en que el estmulo era la nica variable independiente y la sensacin, la dependiente. Por ejemplo, el umbral absoluto se defina como la mnima cantidad del estmulo que produca una sensacin. La psicofsica actual considera la deteccin de los estmulos como un sistema de decisiones en funcin de una multiplicidad de variables fsicas, fisiolgicas, psicolgicas y sociales. El mismo umbral, llamado clsicamente absoluto, es slo relativo respecto de una compleja interaccin de todas estas variables.

El modelo, simplificado al mximo, es como sigue (Swets, Tanner y Birdsall, 1961). El sujeto tiene que decidir en un gran nmero de ocasiones si hay slo ruido o hay, adems seal. Los resultados posibles son cuatro: dos tipos de acierto (deteccin correcta de la seal o de su ausencia) y dos tipos de error (falsa alarma o inadvertencia). Sea un continuo de observacin x. En cada caso x puede ser debido al ruido R o a la seal RS, segn las funciones de probabilidad fR(x) y fRS(x). Cada valor x implica una razn de probabilidad:

que puede suponerse sometida a una transformacin monotnica para que las distribuciones sean normales. Suponiendo, adems, que ambas tengan la misma varianza, tenemos la figura siguiente:

FIG. 3.1. Funciones normales de probabilidad de ruido y seal.

La distancia expresada por:

constituye el denominado ndice de detectabilidad.

El problema del sujeto es elegir un criterio xc tal que, para cada observacin xi, decida que hay seal si xj > xc, y que no la hay si xj < xc. Cada xi determina dos regiones D e I y los cuatro resultados posibles:

(RS.D): ocurrencia conjunta de seal y regin D, deteccin correcta; (RS.I): inadvertencia; (R.D): falsa alarma, y (R.I): negativa correcta.

Cada criterio define cuatro probabilidades condicionales, de las que las dos importantes y suficientes son la de deteccin correcta y la de falsa alarma:

donde P(RS) es la probabilidad a priori de presentacin de la seal, conocida por el sujeto, y su complementario: P(R) = 1- P(RS), la de slo ruido.

Si cada acierto y error se sancionan de cierta manera, cabe estimar el valor esperado de las decisiones del sujeto en funcin de las probabilidades a priori y la valoracin de los resultados.

Fijado el modelo, la magnitud de la seal y del ruido, las probabilidades a priori y la matriz de valoracin, se pueden calcular, para cada criterio xc, los valores PR(D) y PRS(D), que, representados a medida que el criterio se desplaza a lo largo de x, definen una curva llamada caracterstica operativa del receptor (COR). En un experimento concreto se puede calcular:

1) La detectabilidad d, que indica la fuerza efectiva de la seal y la capacidad sensorial del sujeto, y determina una curva COR;

2) que identifica un punto en esa curva e indica el criterio efectivamente seguido por el sujeto y la manera cmo en su decisin han influido sus expectativas (las probabilidades a priori) y su motivacin (la matriz de consecuencias).

Los experimentos prueban que, en general, las COR halladas empricamente responden al modelo de la teora de la decisin y no a la teora clsica del umbral absoluto. La deteccin depende, ciertamente, de la intensidad del estmulo, pero tambin de factores cognoscitivos (aqu hemos mencionado slo las expectativas) y motivacionales (preferencias, temores, valoraciones, etc.).

Menos formalizado matemticamente, pero de gran coherencia lgica y enorme caudal de observaciones empricas, es el modelo psicogentico de la inteligencia ofrecido por Piaget. Segn ste, la inteligencia es una estructura, no un agregado de conexiones adquiridas por aprendizaje. Pero esta estructura no es automtica, ni congnita, ni est preformada desde el nacimiento. Es la forma final de un proceso. Cada etapa tiene una peculiar estructura que, en su interaccin con el medio y regida por leyes de organizacin interna, se modifica y origina otra estructura ms compleja. El proceso fundamental es la equilibracin adaptativa de dos funciones bsicas, la asimilacin (incorporacin del medio al organismo) y la acomodacin (modificacin del organismo para ajustarse al medio). El final del proceso es la inteligencia formal, que supone un equilibrio dinmico entre la asimilacin intencional, que no deforma lo asimilado, y la acomodacin simblica, que no altera mecnicamente al sujeto. El conjunto de operaciones del pensamiento formal revela una estructura de grupo multiplicativo o abeliano, universal y reversible.