EVALUACIÓN DE LA SOSTENIBILIDAD SOCIAL Y ECONÓMICA EN LOS CULTIVOS DE PALMA AFRICANA EN EL DEPARTAMENTO DEL META

Juan Manuel Ochoa Amaya
Ernesto Leonel Chávez Hernández

1. ANTECEDENTES

La oferta y consumo mundial de aceite de palma es cada vez más alto (ver tabla 1) y, teniendo en cuenta que el petróleo cada vez es más escaso y que, los precios son considerablemente inestables se hace necesario la búsqueda continua de energías alternativas, o por lo menos renovables, como las procedentes de la agricultura.

En la tabla se observa que en Colombia la tasa de crecimiento de la producción es más alta que la del restos de países con un 19,6%, al pasar de 524 miles de toneladas en al año 2.000 a 630 miles de toneladas para el año 2.004, proceso que también se observa en el aumento de las exportaciones con una tasa de crecimiento del 56,5% para el mismo periodo de referencia, mientras que el consumo interno disminuyó entre el año 2.002 y el 2.004 cuando de 420 miles de toneladas se redujo a 391 miles de toneladas.

Llama la atención que crezcan dos variables asociadas a la producción y al mercado externo y se reduzca la que tiene que ver con el mercado interno justamente durante un periodo en el cual el consumo percápita venía creciendo. Este hecho es uno de los elementos que ponen en tela de juicio la sostenibilidad de este modelo de desarrollo basado en monocultivo orientado a satisfacer la demanda en el resto del mundo sin consideración de la demanda interna.

En la búsqueda de combustibles menos contaminantes se piensa en la producción de biodiesel y alcohol carburante, debido a sus características de productos provenientes de material vegetal, porque su asimilación a través del proceso de fotosíntesis se haría de manera más efectiva y la naturaleza se contaminaría menos.

Adicionalmente, hay quienes afirman la neutralidad del combustible, porque “El CO2 emitido en la combustión es igual al absorbido por las plantas cuando crecen, y por lo tanto, el biodiésel se considera neutro con respecto a este gas” .

Sin embargo, contrario a lo expuesto anteriormente, para la producción de biocombustibles sí es preciso alterar el medio ambiente. Por ejemplo, la palma africana es un cultivo altamente demandante de agua y en épocas de verano la toman de corrientes superficiales y las residuales las devuelven contaminadas por los fertilizantes, abonos y fungicidas. Al respecto Infante Villarreal menciona que “hacen falta más análisis ambientales…. Se requiere incluir aspectos como los impactos por uso intensivo de fertilizantes y pesticidas, agotamiento del suelo por los monocultivos,……”

En todo caso, es cierto que la producción de palma africana en miles de hectáreas hace que aparezcan en la naturaleza nuevos procesos de fotosíntesis que deben beneficiar al medio ambiente, ya que son millones de hojas y árboles en este proceso y que bien vale la pena entrar a evaluar, esto debido al nuevo uso del recurso suelo, además se tiene que “una hectárea de árboles captura alrededor de 12 a 15 toneladas-año de CO2 y los convierte en madera, raíces, ramas, hojas.”

Todos estos antecedentes conducen a la problemática que se va a abordar en el presente proyecto de investigación y gracias al mismo se buscarán alternativas para la sostenibilidad social y ambiental en la implementación de estos nuevos sistemas de producción teniendo en cuenta el uso y tenencia del suelo.

2. JUSTIFICACIÓN

La economía como ciencia social es “el estudio de la manera en que los individuos y la sociedad deciden emplear los recursos escasos que podrían tener usos alternativos para producir diversos bienes y distribuirlos para su consumo, presente o futuro, entre las diferentes personas o grupos de la sociedad” ,  es por eso que se debe abordar la problemática de estudio ya que el petróleo como bien escaso, cuyas existencias probadas actuales alcanzarán para unos 30 años dados los yacimientos existentes, ha empezado a generar controversias a nivel mundial sobre su precio dada su escasez y por ello, se han ido desarrollando cada vez más, búsquedas continuas de bienes sustitutos y complementarios (Infante, 2007). Por lo anterior y para el caso del Departamento del Meta se ve como promisorio el desarrollo de cultivos como la palma africana para la producción de biodiesel.

El avance de estos cultivos desencadenará una serie de acciones que permitirán un mejoramiento de las actividades mundiales que demanden fuentes de energía alterna. La altillanura del Departamento del Meta es tierra apta para la siembra de estos cultivos y genera un interés mayúsculo. Sin embargo, los cambios en el uso y tenencia del suelo, repercutirán directamente en aspectos de tipo social al interferir y modificar las tradiciones y costumbres propias de la idiosincrasia del pueblo llanero; así como también sobre otros aspectos como la transformación ecológica del hábitat; la participación económica del Departamento a nivel nacional; la generación de fuentes de trabajo directo e indirecto; la sostenibilidad de sus suelos; el desplazamiento de la frontera agrícola; su participación en la industria nacional, por cuanto permite el nacimiento y establecimiento de nuevas zonas industriales en el país. Adicionalmente, dada la extensión de los cultivos sería de esperar mejoramientos en los procesos de resilencia del medio ambiente tanto porque los alcoholes elaborados como los biocombustibles contribuirán con un mejoramiento del medio ambiente y porque las nuevas plantaciones contribuirán con la descontaminación del CO2.

Dentro de los trabajos realizados se encuentran muchos proyectos de factibilidad que hablan sobre aspectos de tipo económico para el caso de los cultivos de tardío rendimiento pero aún no se ha abordado el tema desde la problemática por el uso y tenencia del suelo. Además, los nuevos sistemas de producción requieren que se profundice en la identificación y cuantificación los costos y beneficios de tipo ambiental que traen estos cultivos. Al respeto Infante plantea lo siguiente: “En cuanto a la contaminación ambiental, ésta ha servido más para justificar las regulaciones que han impuesto los gobiernos sobre el uso mandatario de los biocombustibles con un mayor costo, que como una verdadera motivación” .

Para el caso de los llanos del Meta, hay propuestas para siembras de palma africana que apuntan solamente a la factibilidad, dadas las expectativas a nivel mundial, pero no se analizan los impactos al ecosistema por uso y tenencia del suelo y es aquí donde ésta investigación hace principal hincapié. Además, se hacen aportes desde el punto de vista analítico de las demás problemáticas implícitas en este trabajo.

Dada la importancia del tema en torno al manejo del suelo y dentro de la de la teoría de desarrollo sostenible y medio ambiente es necesario entrar a  evaluar este recurso en el departamento, el cual se verá afectado en el momento, durante y después de la puesta en marcha de estos macroproyectos productivos.

Es muy importante evaluar la participación de estos sectores productivos a través del manejo de las externalidades y la viabilidad económica y ambiental, así como del impacto socioeconómico en el desarrollo del departamento.

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