LA ECONOMÍA DEL FIN DEL MUNDO
CONFIGURACIÓN, EVOLUCIÓN Y PERSPECTIVAS ECONÓMICAS DE TIERRA DEL FUEGO


Miguel A. Mastroscello

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4.3. LAS ADJUDICACIONES DE TIERRAS

Aunque los efectos que el MAE estaba teniendo en el orden nacional no iban a reproducirse linealmente en los confines australes, esta zona experimentaría un proceso de crecimiento —aunque más adecuado sería calificarlo de despegue— económico de cierta similitud con aquél.

Un factor que influyó en su desenvolvimiento fue la transformación registrada por la ganadería ovina en el orden nacional, la que después de un notable auge a mediados del siglo XIX con predominio de la raza Merino, vio prevalecer el rodeo Lincoln por su mayor aptitud cárnica y su mejor adaptación a los pastos duros de la provincia de Buenos Aires. A esto se agregó el superior rendimiento económico de la especie bovina y de la agricultura, para determinar la preponderancia vacuna y cerealera en la región pampeana; ello, consecuentemente, provocó el desplazamiento del ovino —en particular, de los Merinos— hacia la Patagonia, cuyos campos estaban alejados de los frigoríficos y sólo eran aptos para producir lana .

En el caso particular de Tierra del Fuego, si bien el gobierno nacional estimuló el crecimiento mediante la política de adjudicación de tierras instrumentada por Pellegrini a partir de 1890, no la complementó con otras medidas como las que puso en práctica para la pampa húmeda, anteriormente mencionadas. La base del accionar oficial fue un conjunto de normas complementarias de la ley 817 que se había dictado en 1876, en las que se establecieron regímenes para el arrendamiento y también la venta de predios fiscales en todo el país. Para arrendar, se autorizaron fraccionamientos de hasta 20.000 hectáreas, previéndose la opción de compra por parte del arrendatario en caso de cumplimiento de ciertos requisitos. Para la venta se estableció un mecanismo de remates públicos, para extensiones de entre 2.500 y 40.000 hectáreas. El sistema posibilitó una rápida ocupación de tierras, a bajo costo para el Estado, y también la consolidación de un esquema de producción extensiva, con una estructura de la propiedad muy concentrada y grandes unidades económicas dedicadas a la cría ovina, temas de los cuales volveremos a ocuparnos un poco más adelante .

Cuatro años antes del comienzo de esta política, el congreso nacional ya había efectuado en Tierra del Fuego una concesión a favor del mencionado Rvdo. Bridges, en reconocimiento por su labor de casi tres décadas con los nativos y los náufragos, y por su cooperación en la fundación de la subprefectura de Ushuaia; la adjudicación se autorizó mediante la ley 1838, impulsada por el presidente Roca.

Bridges se hizo ciudadano argentino y en ese mismo 1886 fundó en un predio de 20.000 hectáreas la primera estancia sobre la costa del Canal Beagle, en un paraje situado unos 70 kilómetros al Este de Ushuaia que los aborígenes conocían como Tuwujlumbiwaia (bahía de la garza negra). Designó al establecimiento con el nombre de Harberton en homenaje a la localidad natal de su esposa, y empezó a operar con un plantel de ovejas llevadas desde Malvinas y cuatro reproductores de la raza Rommey Marsh que introdujo de Inglaterra; Harberton resultó, por lo tanto, la cuna de la ganadería fueguina, mientras que Bridges fue el primer criador lanar. Las demoras en los trámites complementarios de la concesión hicieron que el título de propiedad lo terminase firmando el propio Roca, pero en su siguiente ejercicio de la primera magistratura . A su vez, los tres hijos del misionero fundaron en 1902 la estancia Viamonte en la región del ecotono, originariamente con 50.000 hectáreas adquiridas y una superficie equivalente obtenida en arrendamiento .


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