BIBLIOTECA VIRTUAL de Derecho, Economía y Ciencias Sociales

Comunicación móvil y sociedad, una perspectiva global

Manuel Castells
Mireia Fernández-Ardèvol
Jack Linchuan Qiu
Araba Sey

 

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Factores que explican las diferencias en los índices de penetración de la tecnología de comunicación inalámbrica

La diferente difusión de las tecnologías de comunicación inalámbrica entre países puede explicarse mediante una combinación de factores que confunden los procesos de adopción. A continuación presentamos un resumen de los elementos que los analistas e investigadores han identificado, así como nuestras propias observaciones, sobre los factores que afectan a la adopción de la tecnología de comunicación inalámbrica en todo el mundo.

NIVEL DE DESARROLLO ECONÓMICO, MEDIDO EN TÉRMINOS DE PIB La difusión global de la telefonía móvil refleja la tradicional divisoria digital que separa a los países ricos de los pobres, dado que la mayor parte de países con niveles bajos de difusión pertenecen al grupo de países muy pobres, en vías de desarrollo (aunque la divisoria telefónica es menor que la de internet).167 Así pues, parece que el estatus económico de un país condiciona el ritmo y el alcance de las suscripciones de telefonía móvil.168 Más de la mitad de los suscriptores móviles de todo el mundo pertenecen al grupo de países de ingresos altos.169 De hecho, al observar la relación existente entre la penetración de la telefonía móvil y el PIB (véase figura 4), se confirma que, en general, la penetración de la telefonía móvil aumenta con el PIB (aunque esto no significa que exista una relación causal).

El PIB, no obstante, sólo es capaz de explicar aproximadamente la mitad de la variación de las tasas de penetración de la telefonía móvil.

Por ejemplo, las suscripciones de telefonía móvil no dejan de aumentar en Latinoamérica a pesar de la recesión económica en que está inmersa la región,171 y África está registrando los mayores índices de crecimiento de todo el mundo.172 No obstante, la capacidad de hacer llegar la tecnología a la mayoría de la población (es decir, el índice de penetración) todavía se ve condicionada por las limitaciones económicas, lo que se traduce en una difusión asimétrica de la telefonía móvil, que se concentra en zonas urbanas. Éste es el caso de África, Latinoamérica y de las regiones más pobres de Europa y Asia.

EXISTENCIA DE INFRAESTRUCTURAS Y SERVICIOS DE TELEFONÍA FIJA Los sistemas de comunicación inalámbrica, relativamente más baratos de instalar y más fáciles de distribuir, representan una buena alternativa a las líneas fijas. Generalmente, los países más pobres también carecen de una adecuada infraestructura de líneas fijas, lo que hace que la telefonía móvil sea más atractiva para los operadores de telecomunicaciones que desean entrar en estos mercados. Además, dados los largos periodos de espera y los servicios deficientes de los operadores de líneas fijas, los ciudadanos de los países pobres tienden a recurrir a la telefonía móvil en cuanto ésta está operativa. En gran medida, esto ha provocado un crecimiento considerable del uso de los teléfonos móviles en las economías emergentes. Una gran mayoría de los países con deficientes infraestructuras de líneas fijas tienen más teléfonos móviles que líneas fijas en la actualidad. Aun así, si tenemos en cuenta que en los países pobres se dan altos índices de crecimiento pero bajos índices de penetración, los datos parecen indicar que cuanto mayor es el número de líneas fijas mayor es también la penetración de la telefonía móvil.173 Los análisis realizados por la ITU sobre la distribución global de las líneas telefónicas fijas y móviles indican que, aunque actualmente la mayoría de los países disponen de más líneas móviles que fijas, los países desarrollados y los que se han industrializado recientemente tienen altos niveles de ambas (es decir, más de 10 líneas fijas y 10 móviles por cada 100 habitantes).

Los problemas que plantean las rentas bajas y las inadecuadas infraestructuras de líneas fijas conducen al tipo de tendencias de crecimiento observables en la mayor parte de los países en desarrollo: índices de crecimiento por encima de la media, índices de penetración inferiores a la media, mayor proporción de líneas móviles que fijas y cobertura concentrada en zonas urbanas. Es evidente que, aunque la telefonía móvil permite a los países en desarrollo realizar algunos avances en las tecnologías de la comunicación, su crecimiento todavía es muy limitado si lo comparamos al de los países desarrollados.

Además, la difusión es más rápida en algunas economías en desarrollo que en otras.

FACTORES GEOGRÁFICOS Los países de dimensiones reducidas (por ejemplo, la mayoría de los países europeos) y con asentamientos residenciales densamente poblados (por ejemplo, Japón) pueden acelerar la adopción de comunicaciones inalámbricas porque la instalación de las infraestructuras es más sencilla. En zonas más extensas, como es el caso de EE.UU.,175 para la instalación de tales sistemas es necesario un mayor esfuerzo, una inversión superior y una más amplia colaboración. Por el contrario, parece que algunos sistemas inalámbricos resultan más fáciles de instalar en amplias zonas sin interrupciones, como han descubierto algunos operadores de Wi-Fi. Por ejemplo, los constructores de una red Wi-Fi de 1.500 millas cuadradas en una zona rural del estado de Columbia descubrieron que era más fácil emplazar dicha red que instalar redes urbanas porque había menos interferencias producidas por los edificios y por las señales de radio.176 FACTORES INDUSTRIALES Las condiciones internas de la industria de las telecomunicaciones han favorecido la adopción en algunos países, mientras que en otros ha inhibido el crecimiento. No sabemos cuál de las dos tendencias es más importante, y tan solo se han establecido algunas relaciones causales. En cualquier caso, todas ellas han influido en los diferentes niveles de adopción que se observan alrededor del mundo.

A continuación analizaremos el papel que juegan los sistemas de tarifas, los sistemas de facturación, los estándares tecnológicos, los niveles de competencia existentes en el mercado y los tipos de servicios.

TARIFAS En la mayoría de los países, la aparición de paquetes de tarifas flexibles como consecuencia de la competencia entre operadores ha comportado un descenso de precios para los consumidores177 y, por tanto, un mayor índice absoluto de adopción. De todos modos, las diferencias en los índices de adopción se han atribuido a la existencia de dos sistemas principales de tarificación y cobro: «Quien llama paga» (CPP) y «Quien recibe paga» (RPP o Recieving Party Pays).

En la mayoría de los países con el sistema de tarifas CPP, los consumidores tienden a utilizar más los teléfonos móviles porque tan sólo deben abonar las llamadas que realizan (en otras palabras, recibir llamadas es gratis). Éste es el caso de la mayoría de los países europeos. Por otro lado, los consumidores de los países con tarifas RPP suelen presentar niveles de adopción menores dado que, con este sistema, las llamadas que les hacen otras personas tienen coste para ellas (como ha ocurrido en EE.UU.). No obstante, también hay países con el sistema RPP en los que se ha producido un alto índice de adopción de telefonía móvil (por ejemplo, Hong Kong y Singapur, con índices de penetración del 70-80 %). Así pues, el impacto final del sistema RPP continúa siendo un misterio,178 y por ejemplo, en el mercado estadounidense, que es muy competitivo en el terreno de los precios (muchos paquetes disponen de una gran cantidad de minutos gratuitos), el coste de una llamada entrante ya no es una gran preocupación para muchos consumidores.179 En general, y en ausencia de otros factores mitigadores, la introducción del sistema CPP influye de forma positiva en los índices de penetración de un país determinado.

Por ejemplo, la suscripción mensual alcanzó cifras récord en México tras la introducción del CPP en mayo de 1999.180 En EE.UU., el sistema de llamadas locales gratuitas y los paquetes de líneas fijas sin limitación de tiempo puede que hayan contribuido a reducir el incentivo para utilizar los teléfonos móviles tanto para la comunicación de voz como para la de datos. No obstante, debe señalarse que otros países con similares características de mercado como, por ejemplo, Australia, que ofrece llamadas fijas locales sin limitación de tiempo, continúan mostrando mayores índices de adopción que EE.UU.181 Las altas tarifas de las llamadas locales desde líneas fijas podrían haber facilitado el éxito de la telefonía móvil en el Reino Unido.182 Los altos precios de la telefonía móvil también podrían ser un factor que explicara la popularidad de los mensajes de texto en Europa.183 Así pues, únicamente podemos señalar que ningún factor por sí solo determina el modo en que se produce la adopción de las tecnologías de comunicación móvil.

SISTEMAS DE FACTURACIÓN: PREPAGO FRENTE A CONTRATO Es evidente que la disponibilidad de sistemas de prepago ha hecho posible que las diferencias en la telefonía global se hayan reducido más rápidamente que las diferencias en el acceso a internet. En los países pobres y para las personas con acceso limitado al crédito, los sistemas de prepago se han convertido en el principal factor que ha facilitado la adopción de la telefonía móvil. Este fenómeno se observa tanto en economías desarrolladas como en desarrollo, un tema que trataremos en el capítulo 2.

Pueden definirse tres grupos principales de países según el sistema de facturación con prepago y su relación tanto con el nivel de renta como con la penetración de la telefonía móvil. En la tabla 2 se muestran los resultados de una serie de análisis que arrojan algo más de luz sobre el desarrollo de este fenómeno.184 El primer grupo corresponde a los países con altos ingresos,185 en los cuales la penetración móvil es alta (más de 55 terminales por cada 100 habitantes) y con una presencia moderada o alta de suscripciones de prepago (55,5 % de media). Los países del segundo grupo son economías con una baja penetración de la telefonía móvil (menos de 55 terminales por cada 100 habitantes) pero con un alto índice de suscripciones de prepago (82,6 % de media), con una mayor presencia de este sistema de facturación cuando desciende la penetración de telefonía móvil.

Y, finalmente, los países del grupo 3 son economías de rentas moderadas en los cuales las suscripciones por cada 100 habitantes son bajas o moderadas (10,4 de media), con una muy baja presencia de suscripciones de prepago (20 % del total de suscripciones).

Se observa, asimismo, que el sistema de facturación de prepago está relacionado con un bajo promedio mensual de minutos de consumo (MOU o Minutes of Use). Los análisis estadísticos sobre la relación existente entre el prepago y el promedio mensual de minutos de consumo indican la existencia de una correlación negativa (58 %).186 TABLA 2. Análisis cluster de la penetración de la telefonía móvil y las suscripciones de prepago Grupo 1 Grupo 2 Grupo 3 Alta Baja Baja-Moderada Moderada-Alta Alta Baja Alto Bajo Moderado Los detalles de este análisis están disponibles en el anexo estadístico electrónico (apéndice 62).

FUENTE: Estadísticas ITU (www.itu.int).

Penetración telefonía móvil (suscripciones por cada 100 hab.) Suscripciones prepago (% del total de suscripciones de móviles) Nivel de renta del país  Se trata de un resultado que cabría esperar, dado que el prepago está más extendido entre los consumidores más sensibles al precio, cuyo objetivo es tener bajo control el gasto en telefonía móvil (tal y como ilustra la figura 5 para el caso de Latinoamérica).187 De todos modos, en comparación con la telefonía fija, los operadores de telefonía móvil asumen unos costes hundidos mucho menores cuando dan de alta a un nuevo suscriptor; y aunque preferirían unos mayores niveles de consumo, para ellos el sistema continúa siendo rentable.188 FIGURA 5. Promedio del consumo mensual por minuto de la telefonía móvil, Latinoamérica (2000-2003).

FUENTE: Pyramid Research (2005): Latin America Mobile Forecast (http://pyramidresearch.com/ store/fcmbla_t.htm).

Parece ser que la combinación del sistema «Quien llama paga» y la facturación por prepago es la que establece las condiciones idóneas para el crecimiento de la telefonía móvil.189 Así, la OCDE descubrió que la introducción de tarjetas de prepago está correlacionada con el fuerte crecimiento de las suscripciones a móviles, si bien la correlación en el caso de países con CPP es más fuerte que en aquéllos con RPP.190 ESTÁNDARES TECNOLÓGICOS La existencia de estándares tecnológicos uniformes promueve la interconectividad entre sistemas de telecomunicación y de información y, además, reduce la incertidumbre en el mercado.191 Todo esto permite a los fabricantes aprovechar las economías de escala en la producción de equipos, a los proveedores de servicios ofrecer un servicio fluido y fiable, y a los consumidores mayor facilidad en el uso de la tecnología. Los análisis realizados por Kauffman y Techatassanasoontorn han demostrado que la existencia de múltiples estándares técnicos disminuye los índices de adopción,192 mientras que Sarker y Wells también descubrieron que la falta de operatividad entre redes era un factor importante que impedía la adopción y uso de dispositivos de comunicación móvil.193 Actualmente, y como resultado de la aplicación estricta del libre mercado, en EE.UU. hay diversos estándares incompatibles en funcionamiento (CDMA, TDMA, GSM). La mayor parte de los observadores coinciden en señalar que esta situación está ralentizando la adopción de la tecnología inalámbrica en los EE.UU., en contraste con la situación europea, en la que todos los países disponen del estándar uniforme GSM.194 Esta incompatibilidad se traduce, por ejemplo, en la imposibilidad de enviar mensajes de texto entre distintas redes, situación que, como ya hemos indicado, se ha resuelto hace muy poco tiempo en EE.UU. y Canadá.

En cualquier caso, es importante destacar que la existencia de múltiples estándares en el mercado de telefonía móvil de la China no se ha traducido, en este caso, en un retraso en el crecimiento de la adopción en dicho país.

NIVEL DE COMPETENCIA Estrechamente relacionado con la cuestión anterior está el nivel de competencia del mercado inalámbrico. Existe la percepción general según la cual cuanto mayor es el nivel de competencia, más bajos serán los precios y mayor el crecimiento. No obstante, dado que la extensión de los servicios de comunicación inalámbrica depende en gran medida de la integración de los diversos sistemas y tecnologías, también es importante que la competencia se asiente rápidamente para que el mercado adquiera cierto impulso.195 La fragmentación del mercado celular estadounidense provocada por la decisión de fomentar la experimentación y la competencia en la creación de estándares podría haberse convertido en un factor decisivo del retraso en el crecimiento del propio mercado. La competencia extrema también tiende a provocar la aparición de situaciones tipo «walled garden»,* que se producen cuando los operadores limitan a las redes de la competencia el acceso a sus propias redes, lo que conduce a los problemas de interoperatividad que se han producido en Norteamérica. Por otro lado, las políticas y regulaciones públicas pueden moderar el alcance de ciertas tendencias competitivas; en Europa se han implementado políticas para fomentar la cooperación en la creación de estándares y la competitividad únicamente en el terreno de la provisión de servicios.

Parece existir una dinámica ligeramente distinta en las regiones en desarrollo. Por un lado, Mureithi sugiere que, en los países africanos, podría resultar mejor la presencia de un número limitado de operadores en las etapas iniciales para que éstos pudieran beneficiarse de las economías de escala.196 Los análisis de la industria realizados en Kenya (dos operadores), Ghana (cuatro operadores) y Tanzania (cinco operadores) indican que la presencia de un mayor número de competidores está asociado con tarifas superiores y menores índices de penetración. Por otro lado, en la región OMNA, parece ser que la falta de competencia está reduciendo la penetración de la telefonía móvil en algunos países (por ejemplo, Túnez, Irán, Siria y Libia).197 Por tanto, el impacto absoluto de la competencia podría depender de otras circunstancias contextuales. Un estudio de las tendencias globales en la difusión de la telefonía móvil señala que el número de competidores tiene una influencia positiva en la penetración inicial de la telefonía móvil, pero no tiene ningún impacto en los índices de crecimiento que se producen con posterioridad.198 TIPOS DE SERVICIO También se ha sugerido que, especialmente en lo referido a los servicios inalámbricos de valor añadido, la adopción ha sido superior en aquellos lugares en los que los operadores de la industria han ofrecido a los consumidores aplicaciones adecuadas. Independientemente de su nivel de innovación, los aparatos y servicios tecnológicos no pueden tener éxito si no satisfacen las motivaciones y objetivos de los consumidores. Por ejemplo, los servicios ofrecidos por NT Docomo estaban en sintonía con lo que deseaban los suscriptores japoneses, de ahí su tremendo éxito. Los proveedores de servicios inalámbricos en EE.UU., por otro lado, han conseguido ofrecer servicios de calidad a la comunidad empresarial, pero han sido menos efectivos a la hora de encontrar aplicaciones de éxito para el mercado personal.

POLÍTICAS PÚBLICAS El ambiente institucional, aunque no determina completamente los usos sociales de la tecnología de la comunicación, puede influir en su ritmo de desarrollo mediante su capacidad para controlar el acceso a los recursos técnicos necesarios como, por ejemplo, el espectro.

En algunos países (China, por ejemplo), el Gobierno ha sido especialmente activo en la promoción de la tecnología inalámbrica, lo que se ha traducido en altos índices de adopción. En otros países, como es el caso de EE.UU., la decisión política ha sido dejar esta iniciativa básicamente en manos del mercado. Durante los primeros años de la tecnología inalámbrica, los cuerpos legislativos estadounidenses inhibieron de forma activa el crecimiento del mercado mediante la limitación de la asignación de espectro a las empresas de telefonía inalámbrica. EE.UU. también sufrió un retraso en la adopción de la tecnología celular digital, al contrario que otros países, entre ellos los europeos, que cambiaron a la tecnología digital con bastante rapidez usando un estándar común. La introducción de políticas públicas para la liberalización de la industria de las telecomunicaciones en la mayoría de los países africanos probablemente fue la primera y la más importante medida que permitió la llegada de la telefonía móvil a esa región.

FACTORES SOCIOCULTURALES Tamaño y características de la población La mayor parte de los investigadores no se han detenido mucho en esta cuestión, pero dos estudios señalan que el tamaño y las características de la población podrían tener algún tipo de influencia sobre los índices de adopción de la telefonía móvil.199 Dekimpe, Parker y Sarvary (1998) descubrieron que los niveles iniciales de penetración estaban relacionados de forma positiva con los índices de crecimiento de la población, y negativamente con la existencia de grandes núcleos de población y heterogeneidad étnica. Por ejemplo, al ilustrar la influencia de los centros de población, destacaron cómo se dio cobertura a toda la población de Bélgica durante el primer año de servicio de la telefonía móvil, mientras que la misma cobertura tardó un poco más en el caso de EE.UU. De todos modos, al considerar el aumento de la penetración, se descubrió que la heterogeneidad étnica ralentizaba los índices de crecimiento, aunque la existencia de un mayor número de grandes núcleos de población se traducía en un mayor crecimiento. Los mencionados investigadores concluían que [...] la variabilidad de los patrones de difusión global se explica por la variabilidad en las características de los sistemas sociales que afectan a sus límites a largo plazo (con varianzas entre .001 y .99) y en las dimensiones de los sistemas sociales (con varianzas entre 2.000 y 1,1 billón), la variabilidad en el nivel de penetración inicial (entre .00001 y .033), y la variabilidad en el coeficiente del índice de crecimiento (de .001 a .705).200 De forma similar, los análisis de Varoudakis y Rossotto (2004) en los países de la región OMNA muestran que la penetración de las telecomunicaciones en general, incluyendo los teléfonos móviles, tiende a ser menor en aquellos países con poblaciones mayores y más dispersas.

Penetración de ordenadores personales El sorprendente despegue de la tecnología inalámbrica de conexión a internet en algunos países asiáticos, como el caso de Japón, se ha atribuido a los bajos niveles de penetración de ordenadores personales.

Preferencias de comunicación También se ha hecho referencia a las preferencias en el estilo de la comunicación como uno de los elementos que pueden explicar los diversos índices de adopción de tecnología inalámbrica, especialmente en lo relativo a los teléfonos celulares. Por ejemplo, Moschella sugiere que los estadounidenses prefieren métodos de comunicación asincrónicos porque los consideran más eficientes y breves, los usuarios disponen de mayor control y son más formales y seguros.206 No obstante, otros investigadores han identificado diferencias similares en los rasgos culturales. Una encuesta realizada por Mante a personas de EE.UU. y los Países Bajos indica que ambos grupos utilizan aparatos móviles para asegurar su accesibilidad, pero los estadounidenses muestran preferencia por aparatos que permiten un control sobre el flujo, tales como los buscapersonas o los identificadores de llamada.

Por ejemplo, la adopción de móviles en Finlandia ha alcanzado altísimos niveles a pesar de que existe la percepción general de que los finlandeses son más reservados que los estadounidenses. La influencia de los factores culturales se discutirá en mayor profundidad en el capítulo 2.


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