RESEÑAS BIOGRÁFICAS DE FIGURAS SIGNIFICATIVAS EN LA HISTORIA DE CUBA (CUARTA PARTE)

Raúl Quintana Suárez
Bernardo Herrera Martín

Juan Francisco Manzano 



 Poeta esclavo cubano del periodo colonial. Nace en La Habana en 1797. Es esclavo negro de la marquesa de Jústiz de Santa Ana, por lo que recibe el apellido del esposo de ésta, Juan Manzano, si bien es hijo de María del Pilar, una de las esclavas predilectas de la Marquesa, y de un mulato esclavo de la casa, Toribio Castro, famoso por sus habilidades con el arpa. De niño recita de memoria sermones, el catecismo, loas y entremeses aprendidos en las misas y representaciones de ópera a las que asiste acompañando a sus “amos”. Su suerte empeora  al morir su “ama” y pasar al servicio de su pariente, la marquesa de Prado Ameno, quien elimina todas sus prerrogativas y lo trata con crueldad. En 1818, Nicolás de Cárdenas y Manzano, segundo hijo de la marquesa, lo acoge. Es entonces cuando el esclavo aprende a leer y escribir. En los libros de su nuevo “propietario” también se le permite estudiar  Retórica. Con un permiso –necesario debido a su condición social-  publica sus primeros versos en el volumen lírico Cantos a Lesbia (1821), hoy perdido, al igual que sus nanas y décimas, divulgadas en Matanzas anónimamente. Igual fortuna corre el poemario Flores pasajeras, compuesto hacia 1830, así como  buena parte de la producción que aparece de forma esporádica en periódicos de la época, e las que algunas pudieron conservarse.. Entre los años 1837 y 1838 colabora en las revistas El Aguinaldo Habanero y El Álbum. Otra obra de este, desafortunadamente  extraviada es la segunda parte de su autobiografía, Apuntes autobiográficos que escribe con su propia y rudimentaria ortografía, ya que se le negaba la más elemental instrucción a los esclavos; se da como  pérdida en momentos en que está en poder de Ramón de Palma. La primera es escrita en 1839 por iniciativa del activo animador cultural Domingo del Monte(1804-1853), quien se la había pedido para que formara parte de una serie de alegatos antiesclavistas entregados al comisionado inglés, el abolicionista Richard Madden. En 1849, traducida por el mismo Madden, la Autobiografía se publica junto a algunas de sus poesías con el título Poems by a slave in the Island of Cuba, recently liberated (Poemas de un esclavo, recientemente liberado).  En ese mismo año, se traducen al francés algunos fragmentos de estas memorias y varios sonetos. La relación de Manzano con Del Monte es crucial. En su vida. Al escuchar en su tertulia matancera el soneto Mis treinta años, escrito por el esclavo, inicia, secundado por Ignacio Valdés Machuca, una colecta para comprar su libertad, que obtiene en 1837 por la cifra de quinientos pesos. Manzano también escribe cuentos, en los que mezcló leyendas africanas, canciones de cuna y apariciones milagrosas, y en 1842 salió de una imprenta habanera su tragedia en cinco actos Zafira. Varias publicaciones de la época publicaron sus poemas, entre ellas, Diario de La Habana, La Moda y El Pasatiempo. Pero esta relación le cuesta a Manzano que lo involucren en la Conspiración de la Escalera (1844), en la cual muere ajusticiado otro esclavo negro  implicado en la misma y también poeta, Gabriel de la Concepción Valdés, más conocido como "Plácido".  Es absuelto en 1845, tras pasar un año en prisión. A partir de esa fecha  cesa su producción literaria y se consagra a su trabajo de pastelero y  otros oficios humildes. Fallece en La Habana en 1854, sumido en la mayor miseria.

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