LAS FLECHAS

La entropa y la segunda ley de la termodinmica

Una breve explicacin del concepto de entropa, de la segunda ley de la termodinmica y de su aplicabilidad a la economa. Una explicacin sencilla para que la puedan entender hasta los keynesianos.

La termodinmica es la rama de la fsica que estudia fenmenos en los que interviene el calor. La segunda ley de la termodinmica fue enunciada por S. Carnot en 1824. Se puede enunciar de muchas formas. Una formulacin sencilla y precisa es la siguiente:

La evolucin espontnea de un sistema aislado se traduce siempre en un aumento de su entropa.

La palabra entropa fue utilizada por Clausius en 1850 para calificar el grado de desorden de un sistema. Por tanto la segunda ley de la termodinmica dice que los sistemas aislados tienden al desorden. En la teora de la comunicacin o de la informacin, la entropa es un nmero que mide la incertidumbre de un mensaje. La entropa es nula cuando la certeza es absoluta.

Cuando aadimos informacin a un objeto fsico lo que estamos haciendo es ordenar de una forma determinada los elementos que componen el sistema de ese objeto. Si estamos tallando una piedra de slex para convertirla en punta de flecha, estamos seleccionando (mediante la eliminacin de las lascas) las partes de la piedra que mantienen un cierto orden; lo que caracteriza una punta de flecha, su simetra, triangularidad y borde afilado, es precisamente el orden de sus componentes. Ese orden es, precisamente, la informacin tecnolgica. Cualquier cambio aleatorio que se produzca en la forma de la flecha tendr un efecto de aumento de su entropa, es decir, de prdida de orden y de la informacin que contiene.

Lo mismo podemos decir de las informaciones del tipo conocimiento o de tipo logstico. Imaginemos un sistema formado por un trozo de cartn sobre el que dibuja una flecha sealando hacia la izquierda, se escriben los smbolos "W.C." y se cuelga en un lugar determinado de un restaurante. La informacin que contiene ese sistema es resultado del orden que hemos introducido en sus elementos, los cdigos transmitidos por la tinta, la orientacin de la flecha y la logstica que proporciona el entorno del restaurante. Si cambia algo del sistema, por ejemplo, si se decolora la tinta, la informacin se pierde. El cambio ha implicado un aumento de la entropa y una disminucin de la informacin.

Los sistemas biolgicos y econmicos no son sistemas aislados. Ambos reciben el calor del sol. Por tanto, mientras reciban ms energa que la que emiten, los sistemas econmicos y biolgicos podrn reducir su entropa. En palabras llanas, es decir, inexactas pero comprensibles de forma intuitiva, mientras haya un sol que caliente la biomasa podr aumentar y el producto nacional bruto mundial podr crecer.

Pero lo que es cierto para el todo no es aplicable a las partes. Aunque la biomasa humana est aumentando, es posible que el sistema biolgico de un individuo se desorganice tanto que deje de vivir.

Podemos decir que un ser vivo sano, una empresa o una locomotora funcionando correctamente tienen entropa baja. Si aumenta el desorden en los componentes del individuo, de la empresa o de la mquina, podemos decir que su entropa est aumentando. Hay un cierto umbral, un cierto tamao de entropa por encima del cual el ser vivo muere, la empresa quiebra y la mquina deja de funcionar.

Como el ser vivo, la empresa o la locomotora no son sistemas aislados, podemos utilizar energa proporcionada por otros sistemas para corregir el desorden, es decir, para disminuir la entropa. Pero sabemos por experiencia que esa posible intervencin tiene un lmite. Hasta ahora no conocemos ningn ser vivo, ninguna empresa ni ninguna mquina que haya vivido o funcionado eternamente.

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