LA MICROECONOMÍA


Bernard Guerrien

Relación de preferencia y tasa marginal de sustitución

Incluso entre los “padres fundadores” los puntos de vista diferían en cuanto a la significación numérica atribuida por la función de utilidad a las diversas canastas de bienes posibles. Efectivamente, si para ciertos marginalistas como Walras o Menger , los números tienen un significado en sí, para otros como Pareto (1848-1923) Jevons, Edgeworth (1845-1926), sólo tienen significado para clasificar las canastas de bienes; por ejemplo, la canasta de bienes A tiene una utilidad estrictamente superior a otra canasta B, entonces la única conclusión que se puede obtener de tal hecho es que A es estrictamente preferida a B. La utilidad es ordinal -por “orden” -y no cardinal- por “número”-. De tal manera que, lo esencial para un punto de vista ordinal es que los individuos sean capaces de clasificar todas las canastas posibles según una relación de preferencias. El hecho de atribuir un número a cada una de ellas sólo tiene el interés de facilitar el tratamiento matemático.

Los argumentos de Hicks en favor de una solución ordinal se han impuesto y la microeconomía los ha adoptado; ello tiene como consecuencia, entre otros asuntos, que la noción de utilidad marginal (decreciente o no) a perdido su importancia en tanto es una noción cardinal. No puede pues servir para determinar las demandas de los consumidores. Para enfrentar este problema Hicks propuso un nuevo concepto, el de la tasa marginal de sustitución. Un ejemplo simple debería bastar para comprender su significado. Supongamos que un individuo dispone de una canasta de bienes compuesto por 10 bananos y 3 manzanas y que acepta cambiar 2 bananos por una manzana, pero no 3 bananos por 1 manzana; claro está que si puede obtener 1 manzana por menos de 2 bananos estaría muchísimo mas dispuesto al cambio. Por definición su tasa marginal de sustitución entre bananos y manzanas es igual a 2/1, es decir 2. Así, y de manera mas general, la tasa marginal de sustitución entre dos bienes, para un individuo y una canasta de bienes dados, es la tasa de cambio que este individuo está dispuesto a aceptar entre dos bienes, sin cambiar su satisfacción.

La tasa marginal de sustitución depende de los gustos del individuo, de su relación de preferencias, pero también de la canasta de bienes considerados. De esta manera, si el individuo de nuestro ejemplo no está dispuesto a ceder máximo un banano por una manzana cuando tiene una canasta de bienes formada por 7 bananos y 5 manzanas, entonces su tasa marginal de sustitución, para esta canasta de bienes, es de 1/1= 1.

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